Notre voisinage autour du soleil peut sembler être dominé par les huit planètes connues, une poignée de planètes naines et leurs lunes, mais les espaces entre ces titans regorgent d’objets plus petits et moins connus. L’Union astronomique internationale définit tout ce qui est en orbite autour du soleil et qui n’est pas une planète, une planète naine ou un satellite naturel, comme un «petit corps du système solaire».

 




Cela comprend les astéroïdes, les comètes, les objets transneptuniens, les planètes mineures et, fondamentalement, tout autre amas de matériau naturel, jusqu’à la plus petite météorite.

Avec des télescopes au sol et des sondes spatiales spécialisées, nous avons récemment pu imaginer et même visiter un grand nombre de ces petits objets, en découvrant une multitude de formes, de tailles et de compositions.

Petits corps du Système Solaire

 

 

comète 67P / Churyumov-Gerasimenko

Les petits Corps célestes du Système Solaire (1)

 

Image rétro-éclairée de la comète 67P / Churyumov-Gerasimenko réalisée le 27 mars 2016 par la sonde spatiale Rosetta, construite par l’Agence spatiale européenne, alors que Rosetta était à 329 kilomètres de la comète. 67P a une largeur d’environ 4,3 kilomètres. (CC BY-SA ESA / Rosetta / NavCam)

 

 

La comète McNaught

Les petits Corps célestes du Système Solaire (2)

 

La comète McNaught illumine le ciel sur cette photo prise dans l’hémisphère Sud de la Terre au début de l’année 2007. (John White Photos / Getty)

 

 

L’astéroïde Bennu

Les petits Corps célestes du Système Solaire (3)

 

Cette image en mosaïque de l’astéroïde Bennu est composée de 12 images Polycam recueillies le 2 décembre 2018 par la sonde spatiale OSIRIS-REx dans un rayon de 24 kilomètres. Bennu est en orbite proche de la Terre et mesure environ 492 mètres de large. (Goddard / Université de l’Arizona / NASA)

 

 

Les petits Corps célestes du Système Solaire (4)

 

Une image plus proche montre une région proche de l’équateur de Bennu qui contient de nombreuses grosses roches regroupées de manière lâche par la gravité de l’astéroïde, prises par la caméra Polycam à bord de la sonde OSIRIS-REx de la NASA le 4 avril 2019, à une distance de 4,6 km. Le bloc triangulaire à l’horizon mesure 9,2 mètres de hauteur, ce qui est presque aussi haut que la queue d’un avion C-130 Hercules. (Goddard / Université de l’Arizona / NASA)

 

 

La comète Lulin

Les petits Corps célestes du Système Solaire (5)

 

La comète Lulin ( au centre à droite ) est vue à travers les arbres depuis le parc national de Shenandoah en Virginie le 23 février 2009. (Bill Ingalls / NASA / Corbis via Getty)

 

 

La planète mineure binaire à contact 2014 MU69 (ou Ultima Thule)

Les petits Corps célestes du Système Solaire (6)

 

Cette image composite de la planète mineure binaire de la ceinture de Kuiper Belt de contact primordial 2014 MU69 (surnommé Ultima Thule) a été compilée à partir de données obtenues par la sonde spatiale New Horizons de la NASA alors qu’il volait près de l’objet le 1er janvier 2019. Ultima Thule mesure environ 35 kilomètres et tourne autour du soleil à une distance d’environ 6,7 milliards de kilomètres (Laboratoire de physique appliquée de l’Université Johns Hopkins / Institut de recherche du Sud-ouest / Observatoire national d’astronomie optique / NASA)

 

 

Le météorite Heat Shield Rock à la surface de Mars

Les petits Corps célestes du Système Solaire (7)

 

En janvier 2005, le robot d’exploration de la NASA, Opportunity, a découvert une météorite se trouvant à la surface de Mars, la première météorite jamais identifiée sur une autre planète. Nommée Heat Shield Rock, elle a été identifiée comme une météorite fer-nickel. (NASA / JPL)

 

 

L’astéroïde 6478 Gault

Les petits Corps célestes du Système Solaire (8)

 

Cette image réalisée par le télescope spatial Hubble et mise à disposition par la NASA le 28 mars 2019 montre l’astéroïde 6478 Gault, qui s’autodétruit progressivement. Il tourne si vite que le matériau poussiéreux éjecté de la surface a formé deux longues queues minces, semblables à des comètes. La queue la plus longue s’étend sur plus de 800 000 kilomètres et a une largeur d’environ 4 800 kilomètres. Les banderoles finiront par se disperser dans l’espace. (ESA / K. Meech, J. Kleyna – Université d’Hawaii / O. Hainaut – ESO via AP / NASA / AP)

 

 

L’astéroïde Vesta

Les petits Corps célestes du Système Solaire (9)

 

Dans cette image obtenue par la sonde spatiale Dawn de la NASA, un pic au pôle sud de l’astéroïde Vesta apparaît en bas à droite. Les rainures de la région équatoriale mesurent environ 10 kilomètres de large. L’image a été prise le 24 juillet 2011, à une distance d’environ 5 200 kilomètres. Vesta est un astéroïde massif, d’un diamètre d’environ 525 kilomètres, gravitant autour du soleil dans la ceinture d’astéroïdes entre Mars et Jupiter. (JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA / NASA)

 

 

Les petits Corps célestes du Système Solaire (10)

 

Le 12 août 2011, le vaisseau spatial Dawn de la NASA a obtenu cette image de la région polaire sud de Vesta. (JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA / NASA)

 

 

Un météore en Russie

Les petits Corps célestes du Système Solaire (11)

 

La trace d’un objet céleste qui tombe est vue au-dessus d’un immeuble résidentiel dans la ville de Chelyabinsk, dans l’Oural, en Russie, sur cette image fixe tirée d’une vidéo du 15 février 2013. Un météore a traversé le ciel, explosant dans une onde de choc au sol, brisant les fenêtres et blessant des centaines de personnes. (OOO Spetszakaz / Reuters)

 

 

Une météorite collectée dans l’Oural

Les petits Corps célestes du Système Solaire (12)

 

Un résident local montre un fragment qui ferait partie d’une météorite collectée dans un champ enneigé dans la région de Yetkulski, à l’extérieur de la ville de Chelyabinsk dans l’Oural, le 24 février 2013. Un météore a explosé au-dessus des montagnes de l’Oural en Russie et a envoyé des boules de feu sur la Terre. (Andrei Romanov / Reuters)

 

 

L’astéroïde Itokawa

Les petits Corps célestes du Système Solaire (13)

 

Vue détaillée de l’astéroïde oblong Itokawa réalisée par la sonde japonaise Hayabusa lors de son approche en 2005. (JAXA via ESO)

 

 

Les Géminides

Les petits Corps célestes du Système Solaire (14)

 

Image de longue exposition de la pluie de météorites des Géminides sur l’observatoire Ming’antu en Mongolie intérieure, en Chine, le 14 décembre 2018. (Costfoto / Barcroft Media via Getty)

 

 

La comète 67P / Churyumov-Gerasimenko

Les petits Corps célestes du Système Solaire (15)

 

Vue large de la comète 67P / Churyumov-Gerasimenko prise par la caméra à angle étroit OSIRIS de Rosetta le 3 août 2014, à une distance de 285 kilomètres. (ESA / Rosetta / MPS for OSIRIS Team MPS / UPD / LAM / IAA / SSO / INTA / UPM / DASP / IDA)

 

 

Les petits Corps célestes du Système Solaire (16)

 

Mosaïque de quatre images réalisée à partir d’images prises par la caméra de navigation de Rosetta à proximité de la comète 67P / Churyumov-Gerasimenko le 7 décembre 2014. (CC BY-SA ESA / Rosetta / Navcam)

 

 

Les petits Corps célestes du Système Solaire (17)

 

Un panache de poussière (en bas au centre ) de la comète 67P / Churyumov – Gerasimenko, vu par la caméra grand angle OSIRIS sur la sonde spatiale Rosetta de l’Agence spatiale européenne le 3 juillet 2016. L’ombre du panache est projetée à travers le bassin Région d’Imhotep. Ce panache était particulièrement utile du point de vue scientifique. En plus d’observer l’emplacement du panache lui-même, Rosetta a examiné le matériau éjecté, permettant aux instruments de collecter de précieuses mesures in situ. L’analyse de ces données indique qu’une source d’énergie souterraine encore indéterminée a contribué à l’alimentation de ce panache. (ESA / Rosetta / MPS for OSIRIS Team MPS / UPD / LAM / IAA / SSO / INTA / UPM / DASP / IDA)

 

 

Les petits Corps célestes du Système Solaire (18)

 

L’atterrisseur Philae de la mission Rosetta de l’Agence spatiale européenne a atterri en toute sécurité sur la surface de la comète 67P / Churyumov-Gerasimenko, comme le confirment ces deux premières images de la caméra CIVA de l’atterrisseur. Un des trois pieds de l’atterrisseur peut être vu au premier plan. La vue est une mosaïque de deux images prise le 12 novembre 2014. Rosetta et Philae parcouraient l’espace ensemble depuis plus de 10 ans. Philae a été la première sonde à réaliser un atterrissage en douceur sur une comète, et Rosetta a été la première à rencontrer une comète et à la suivre autour du soleil. (ESA / Rosetta / Philae / CIVA)

 

 

La comète Pan-STARRS

Les petits Corps célestes du Système Solaire (19)

 

La comète Pan-STARRS (à gauche ) est vue avec la lune alors que les deux sont placés sur l’antenne du radiotélescope Very Large Array près de Magdalena, au Nouveau-Mexique, le 12 mars 2013. La comète a été découverte en juin 2011 par le télescope à enquête panoramique et le système de réponse rapide (Pan-STARRS) à Hawaii. (Stan Honda / AFP / Getty)

 

 

La comète Tempel 1

Les petits Corps célestes du Système Solaire (20)

 

L’engin spatial de la NASA Deep Impact entre en collision avec la comète Tempel 1 dans cette image capturée par le vaisseau spatial survolté de Deep Impact, publié le 4 juillet 2005. L’engin spatial est entré en collision avec la comète, deux fois plus petite que Manhattan. (NASA / Reuters)

 

 

La comète de Halley

Les petits Corps célestes du Système Solaire (21)

 

Cette vue du noyau de la comète de Halley a été obtenue par la caméra multicolore Halley à bord de la navette spatiale Giotto alors qu’elle passait à moins de 600 kilomètres du noyau de la comète le 13 mars 1986. (ESA / MPAe Lindau)

 

 

L’astéroïde 243 Ida et sa petite lune Dactyl

Les petits Corps célestes du Système Solaire (22)

 

L’astéroïde 243 Ida (à gauche ) et sa petite lune, Dactyl (à droite ), vus par la sonde spatiale Galileo de la NASA. Cette image a fourni la première preuve concluante de l’existence de satellites naturels d’astéroïdes. Ida, le gros objet, mesure environ 56 kilomètres de long et Dactyl mesure environ 1,5 kilomètre de large. La caméra CCD de Galileo a pris ce portrait le 28 août 1993, dans un rayon de 10 870 kilomètres. (JPL / NASA)

 

 

L’astéroïde Ryugu

Les petits Corps célestes du Système Solaire (23)

 

Cette image fournie par l’Agence d’Exploration Spatiale du Japon montre l’ombre ( centre-gauche ) du vaisseau spatial japonais non habité Hayabusa2 sur l’astéroïde Ryugu le 21 septembre 2018. Hayabusa2 a lancé deux petits rovers Minerva-II1 sur l’astéroïde dans le cadre d’un effort de recherche des indices sur l’origine du système solaire. (JAXA via AP)

 

 

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