La Forêt de Białowieża est l’une des dernières Forêts primaires d’Europe









 

À cheval sur les frontières de la Pologne et de la Biélorussie, on trouve un rappel de ce à quoi ressemblait l’Europe avant l’arrivée de l’homme. La forêt de Białowieża est la plus grande partie restante d’une vaste forêt vierge qui s’étend sur des milliers de kilomètres d’un coin à l’autre de la plaine européenne. Quelque chose de très grand et de très rare remue encore dans la forêt.

 

Bien que la Pologne et la Biélorussie partagent la même forêt, la frontière la traversant directement, il s’agit maintenant d’un site classé au patrimoine mondial de l’UNESCO. Comme le montrent ces photographies, peu de choses ont changé ici depuis des milliers d’années. Il abrite toujours le mammifère terrestre le plus lourd d’Europe, le Bison d’Europe. Pourtant, la région a été témoin de bouleversements sociaux et politiques, dont l’un consistait à voir le bison d’Europe éradiqué des confins de la forêt. Białowieża a vu peu de paix au vingtième siècle.

La forêt de Białowieża

 

 

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Mark Veraart

 

 

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Sa géographie n’a pas toujours été déterminante pour l’avenir de la région. Bien que la forêt soit visitée aujourd’hui par plusieurs milliers de personnes, le seul passage possible à travers elle fut longtemps par bateau jusqu’au XIVe siècle. Puis, lorsqu’elle s’est retrouvée entre les mains du roi polonais Władysław II, la valeur de la forêt et de sa faune a été reconnue. Elle fut alors protégée et utilisée comme source de nourriture pour l’armée polonaise (lorsqu’elle a été rappelée sous les ordres de la noblesse). Toute personne prise au braconnage était sommairement mise à l’épée.

 

 

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Frank Vassen

 

 

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La forêt fut de nouveau protégée par Władysław IV en 1639. Il libéra tous les paysans vivant dans la région à une condition unique : celle de devenir des forestiers royaux et de s’occuper de la volonté du roi. Ce qui est inhabituel pour un monarque à ce moment-là, Władysław les a également exemptés de tout impôt.

 

 

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Kalense Kid

 

 

La dernière partie du même siècle a vu la création de quelques villages dont les populations ont développé de petites industries locales pour extraire le minerai de fer et produire du goudron (une fosse que vous pouvez voir ci-dessus).

 

 

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Mark Veraart

 

 

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Mark Veraart

 

 

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La fin des années 1700 était une période terrible pour les Polonais. Le pays, Polonais-Lituanien, autrefois florissant, a été effacé et il a été divisé pas moins de trois fois en l’espace de quelques décennies. La Russie, la Prusse et L’Autriche des Habsbourg ont divisé le pays et Białowieża est tombé aux mains des Russes.

 

 

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Eric de Haan Rotterdam

 

 

Les forestiers libres ont été immédiatement rétrogradés au servage. La chasse était permise toute l’année à l’aristocratie russe. Et en quelques années, le nombre de bisons d’Europe était tombé à seulement 200. Heureusement, le tsar suivant a rétabli la protection et réengagé de nombreux forestiers. Cela a porté le nombre de bisons à environ 500, même si une révolte de 1830 a laissé la région sans protection.

 

 

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À partir de ce moment et jusqu’à la Première Guerre mondiale, la vaste forêt était sous la protection des tsars. Elle est redevenue un terrain de jeu royal avec de nombreux prédateurs anéantis et des cerfs et des orignaux importés d’autres parties de l’empire. La dernière chasse royale a eu lieu en 1912, mais ce fut le déclenchement de la Grande Guerre qui se révéla catastrophique pour Białowieża.

 

 

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L’armée allemande s’empare de la région en 1915, ce qui conduit à une chasse à nouveau non réglementée. De plus, les Allemands ont exploité les ressources naturelles de la forêt pour alimenter leur effort de guerre et des pans entiers ont été détruits. Ce n’est qu’en 1919 que l’armée polonaise a repris la forêt. Pas un seul bison n’avait survécu.

 

 

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La guerre soviéto-polonaise de 1921 a vu la forêt revenir entre les mains des Polonais. Alors que la paix régnait enfin, une recherche désespérée dans les zoos du monde entier a commencé. En 1923, 54 bisons d’Europe avaient été découverts dans divers zoos du monde, dont aucun en Pologne. Heureusement, un certain nombre de zoos ont accepté de vendre leurs bisons et, en 1929, quatre d’entre eux ont été réintroduits dans la forêt. Białowieża est devenue un parc national l’année suivante.

 

 

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En 1939, il y en avait seize dans le parc. La région fut victime du nettoyage ethnique de Staline. Toutes les personnes d’origine polonaise ont été déportées dans des régions très éloignées de l’Union soviétique et des ouvriers forestiers russes y ont été amenés. Pourtant, l’Allemagne, pansant ses plaies depuis vingt ans, était prête pour un deuxième tour. En 1941, ils étaient de retour dans la forêt et les nouveaux habitants russes furent tués ou jetés à la rue.

 

 

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Le Reichsmarschall de Hitler, Hermann Göring, considérait l’endroit comme la plus grande réserve de chasse au monde, mais ses rêves furent de courte durée. La forêt était partiellement contrôlée par les partisans polonais et russes et les Allemands n’ont jamais vraiment réussi à prendre le contrôle, malgré les tentatives brutales de la Gestapo. En 1944, l’Armée rouge avait repris la forêt et l’année suivante, Göring se suicidait sous la garde des Américains.

 

 

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Frank Vassen

 

 

La fin de la guerre a vu la forêt divisée. La Pologne a pris le contrôle d’un tiers de sa surface et la République socialiste soviétique de Biélorussie s’est emparée de la zone restante. La partie soviétique est devenue contrôlée par l’administration publique tandis que la partie polonaise est redevenue un parc national. En 1991, la partie biélorusse a connu un autre événement historique. Les dirigeants de la Russie, de l’Ukraine et de la Biélorussie ont signé les accords de Belavezha : l’URSS a été reléguée à l’histoire dans le cœur de cette ancienne forêt.

 

 

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Et qu’en est-il du bison ? Grâce à des programmes d’élevage et de soins soigneusement surveillés, le troupeau peut maintenant compter jusqu’à 800 animaux. Les profonds souffles du plus grand mammifère d’Europe traversent à nouveau la plus grande forêt vierge d’Europe et, espérons-le, on en comptera toujours plus.

 

 

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